¿Cuánto combustible queda en la Tierra?

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En lo más profundo de nuestro planeta encontramos una poderosa y ardiente mezcla de lava fundida, campos magnéticos y placas tectónicas capaces de generar una gran energía. Ahora bien, ¿cuánto de esta ingente cantidad de combustible queda en el interior de este mundo?

Los científicos se han hecho la misma pregunta. ¿Cuánta energía queda después de los 4.6 mil millones de años de vida de la Tierra? Pues un equipo de investigadores están intentando dar respuesta a esta cuestión y se han puesto como fecha tope el año 2025.

Dando respuesta a esta compleja pregunta, los científicos pretenden comprender mejor la formación terrestre y los procesos de gasto de energía del planeta.

Un día, la Tierra morirá

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Como es lógico, un día la Tierra morirá. Esto sucederá cuando toda la energía contenida en el mundo se gaste. En ese momento dejará de haber combustible para el vulcanismo, la convección del manto y otros procesos.

Estudiando a los geoneutrinos

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Pero para calcular el tiempo que le queda a la Tierra, los científicos han de calcular cuánta energía se ha gastado y cuánta queda. Y para ello están tratando de estimar las medidas de los geoneutrinos, en particular, de losantineutrinos, que son las parejas de antimateria de los neutrinos.

Estas son partículas subatómicas fantasma que pasan a través del planeta relativamente indemnes. Los antineutrinos son producto de las reacciones nucleares, resultado del decaimiento de los elementos radiactivos como el torio (Th) o el uranio (U).

Y estas serán las partículas que nos dirán cuántos átomos de uranio y torioquedan dentro de la Tierra. Así es como pretenden saber cuánto potencial radiactivo queda en el centro de la Tierra para mantener a este mundo vivo.

Solo determinando la cantidad de energía que queda en la Tierra podremos sabercómo quema su combustible y qué ratio de consumo tuvo, tiene y tendrá en el futuro.

Como es lógico, la cantidad de combustible que quede determinará el futuro del planeta. Tal vez sean 5 mil millones de años de vida. O quizá más. Lo que sí es cierto es que cuando se consuma todo este mundo morirá y será inerte como le sucede a la Luna.

Detectando antineutrinos

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Para obtener estas respuestas se usarán detectores de antineutrinos del tamaño de un pequeño edificio de oficinas. Estos aparatos están ubicados un kilómetro y medio bajo la superficie terrestre.

Estos aparatos identifican los antineutrinos cuando estas partículas chocan con los átomos de hidrógeno, lo que causa dos flashes lumínicos muy característicos.

Hoy en día solo hay dos de estos detectores de antineutrinos en el mundo. Uno está en Japón y otro en Italia. No obstante, se espera que haya otros tres en 2022. Se localizarán en Canadá y China.

Una vez que se haya detectado antineutrinos durante tres años, los investigadores esperan poder determinar el nivel de combustible que queda en la Tierra. Toca esperar hasta 2025 para descubrirlo.

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